Educación sin deudas abrumadoras - Entrevista con Scott MacDonald

Los préstamos estudiantiles son la fuente de deuda de más rápido crecimiento para los hogares estadounidenses. Desde 2007, la deuda estudiantil ha crecido tres veces más rápido que los préstamos para automóviles y 32 veces más que las hipotecas. La deuda estudiantil asciende a más de 1,58 billones de dólares y crece más rápido que la economía estadounidense. De hecho, los préstamos estudiantiles son ahora la mayor fuente de deuda no garantizada en Estados Unidos y se han convertido en una industria financiera por derecho propio.

No siempre fue así.

Hubo un tiempo en que los estudiantes podían pagar su matrícula mientras asistían a la universidad. ¿Qué medidas prácticas podrían tomarse para ayudar a los graduados a evitar la abrumadora deuda estudiantil? Para hablar de ello entrevisté a Scott Macdonald, filántropo, ex director general y autor del manual Educación sin deuda: Devolver y retribuiry fundador del programa de becas MacDonald, que ayuda a unos 100 niños a ir a la universidad cada año.

Scott MacDonald autor de Educación sin deuda: Devolver y retribuir

Háblanos un poco de tu trayectoria para ayudar a los estudiantes a financiar su educación y fundar el programa de becas MacDonald.

MacDonald: Crecí cerca de Chicago en una familia que carecía de recursos económicos. Mi padre murió cuando yo tenía seis años, y mi madre se puso a trabajar para mantener a nuestra familia. Los cuatro hijos trabajaron desde pequeños, incluido yo.

Pude trabajar hasta llegar a la Universidad de Indiana. Los costes de la matrícula y del alojamiento y la comida eran bajos, y gané un sueldo decente trabajando en una fábrica la mayor parte de mis vacaciones y tuve trabajos a tiempo parcial mientras asistía a la universidad en Bloomington, Indiana.

Tras licenciarme y obtener un máster, gracias a una considerable ayuda financiera en forma de becas y programas gubernamentales, pude conseguir grandes trabajos y tuve una larga y gratificante carrera en el sector inmobiliario comercial, tanto en Estados Unidos como en el extranjero. Mi carrera no habría sido posible sin el acceso proporcionado por una buena educación universitaria.

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Hoy, este camino no es posible. Los salarios no han seguido el ritmo de los costes de asistencia a la universidad. Los costes de asistir a la universidad superan con creces los posibles ingresos de los trabajos de verano y a tiempo parcial. Para los estudiantes de familias con ingresos moderados y bajos, la universidad y las oportunidades que abre un título no son asequibles. Este desequilibrio fiscal entre los salarios y los costes universitarios ha provocado la explosión de la deuda estudiantil.

He logrado un éxito financiero considerable y quería devolverlo, para ayudar a otras personas de familias como la mía y que tienen el potencial de triunfar si pueden acceder a una buena educación universitaria. El acceso a la educación no debería limitarse a los ricos.

Así que creé programas de becas en varias universidades. A mis becarios se les exige que ayuden a los demás, es decir, que devuelvan el dinero. En realidad, lo devuelven ayudando a los demás a través de programas de servicio comunitario supervisados.

¿En qué medida las cosas son más difíciles para los estudiantes de hoy que para las generaciones anteriores? ¿Cómo se compara con tu experiencia?

MacDonald La matrícula y el alojamiento y la comida en la Universidad de Indiana costaban unos 2.000 dólares al año. Podía ganar casi esa cantidad trabajando en una fábrica. Con trabajos a tiempo parcial en la escuela, podía ganar dinero para gastos. Esta ecuación ya no funciona y no ha funcionado durante muchos años. Hoy en día, un estudiante universitario de IU necesita más de 25.000 dólares al año, según la universidad. Si el estudiante trabaja 20 semanas, 40 horas a la semana, y gana 12 dólares la hora, su sueldo bruto será de 9.600 dólares. Eso deja un hueco muy grande.

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¿Qué papel debe (o puede) desempeñar la filantropía para abordar el problema de la deuda estudiantil?

MacDonald La filantropía es parte de la solución. Los donantes pueden ayudar a cubrir parte del déficit de asequibilidad. Las universidades también pueden ayudar estableciendo programas que proporcionen tutoría y asistencia a los estudiantes, orientación y recursos financieros. Pero la brecha es tan grande que los gobiernos federal y estatal también tendrán que proporcionar más recursos.

La creación de becas puede ser un elemento de legado clave para las personas con éxito. Si se dota una beca, un estudiante recibirá ayuda financiera durante toda su estancia en la universidad, y luego otro estudiante recibirá la ayuda. Y si el donante añade un elemento de servicio a la comunidad, los estudiantes estarán ayudando a otros en nombre del donante para siempre.

¿Debe el gobierno ayudar a la gente a pagar los préstamos estudiantiles? Y si es así, ¿cómo puede hacerse de forma justa?

MacDonald El problema es el coste de asistir a la universidad. Pagar la deuda actual de los estudiantes graduados no aborda la causa fundamental. Los costes de la universidad deben bajar, ya sea mediante subvenciones del gobierno o mediante un formato de sistema educativo diferente y más económico. Por ejemplo, 2 años de colegio comunitario y 2 años de universidad, o una mayor dependencia de las aulas digitales.

Ayudar a un estudiante prestatario a reducir su carga de deuda es bueno, pero limitarse a perdonar la deuda no parece justo para los que han luchado y conseguido pagar su deuda y para los que siguen acumulando deuda en la escuela. Disminuir el tipo de interés a cero ayudaría considerablemente, y dar créditos añadidos por la reducción de la deuda también ayudaría. Hacer que los prestatarios sean más conscientes de los planes existentes que vinculan los pagos a los ingresos o al servicio de la comunidad de crédito también puede ser parte de la solución.

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¿Has señalado algunos incentivos perversos detrás de la crisis de la deuda estudiantil? ¿Cuáles son esos incentivos, y qué incentivos se alinearían mejor con los intereses de los estudiantes y otras partes interesadas?

MacDonald Las universidades se benefician enormemente de los programas de préstamos a estudiantes. Estos programas permiten que más estudiantes se matriculen y paguen la matrícula completa. Pero, perversamente, si el estudiante abandona los estudios y no tiene capacidad para devolver los préstamos, la universidad que cobró la matrícula no tiene ninguna responsabilidad.

Creo que la universidad debería tener un interés financiero en el éxito de sus estudiantes prestatarios. ¿Por qué no hacer que los primeros 5.000 dólares de la deuda universitaria de un estudiante sean responsabilidad de la universidad? Entonces, la universidad tendría un incentivo para asegurarse de que el estudiante recibe la ayuda necesaria y no fracasa, y 5.000 dólares serían una pequeña suma frente al elevado coste de la matrícula.

El estudiante medio se gradúa con 37.000 dólares de deuda estudiantil, por lo que asumir una responsabilidad de 5.000 dólares no debería ser demasiado gravoso para la universidad. Y los estudiantes que abandonan los estudios suelen tener una deuda de unos 5.000 dólares y pocos medios para pagarla.

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